Papaya, proprietà e benefici

È stato a lungo considerato un frutto raro ed esotico, eppure negli ultimi anni ha goduto di una distribuzione davvero capillare, tanto da farlo entrare di diritto nella sperimentazione culinaria di tutto il mondo. La papaya, originaria dell’America Centrale, è oggi uno dei prodotti vegetali più richiesti di sempre. Ma quali sono le sue proprietà nutrizionali e, soprattutto, quali i benefici?

Amata per il suo gusto sempre riconoscibile, nonché sfruttata sia per ricette dolci che salate, la papaya è un piccolo tesoro per la dieta. Di seguito, qualche informazione di base sul frutto, nonché le caratteristiche nutrizionali e i benefici.

Papaya: cosa è?

La Carica papaya è una pianta della famiglia delle Caricacee, conosciuta comunemente con il nome di papaia o papaya: questo termine, di solito, definisce sia l’arbusto che il frutto. Originaria dell’America Centrale, e collegata dalle antiche popolazioni sudamericane alla fertilità per via del suo dolcissimo frutto, la papaya è oggi coltivata in tutte quelle nazioni che possono godere un clima tra il temperato e il caldo: a oggi, le Filippine sembrano essere il maggior produttore mondiale, in particolare con le estese coltivazioni sull’isola di Guimaras.

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La pianta si caratterizza per un’elevata altezza, anche di 5-10 metri, e da una ridotta ramificazione. Tronco e rami sono poco legnosi, nonché ricolmi di linfa lattea, quest’ultima irritante per la pelle e non adatta all’ingestione. Le foglie, invece, sono di grandi dimensioni e palmate, nonché godono di un’immediatamente riconoscibile disposizione a rosetta. Il frutto presenta una forma ovale e allungata, di dimensioni anche notevoli, dalla colorazione tra il giallo e il verde della superficie esterna e una polpa tendente all’arancione. Al centro, invece, ospita un cuore composto da decine di piccoli e caratteristici semi. Di norma, gli esemplari destinati al commercio hanno un peso tra i 500 e i 600 grammi, ma esistono anche varietà che possono arrivare a pesare ben 9 chilogrammi. Dal sapore decisamente dolce, la papaya è consumata sia fresca che cotta, sia per la preparazione di dolci che di ricette salate, ad esempio per aromatizzare la carne di maiale o di pollo.

Papaya: proprietà e benefici

La papaya è un frutto dall’interessante profilo nutrizionale e, nonostante il sapore molto dolce, non si tratta di un alimento eccessivamente calorico: per 100 grammi di polpa, infatti, si ottengono 43 calorie. La maggior parte del peso è dovuto alle grande quantità d’acqua di cui il frutto è composto, ma anche a 11 grammi di carboidrati, 0.5 grammi di proteine e 0.3 grammi di grassi. Interessante è l’apporto in termini di fibra alimentare, ben 1.7 grammi sul totale, un fatto che rende la papaya un frutto amico del transito intestinale, con proprietà uniche per la regolarizzazione del transito. Buona è anche l’offerta in micronutrienti, in particolare di sali minerali e vitamine: potassio, sodio, calcio, magnesio e ferro, ma anche vitamine A, C, ed E.

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La papaya può apportare alcuni benefici all’organismo, non a caso alcuni dei suoi principi attivi sono anche sfruttati in ambito farmacologico: in particolare, dal frutto si ricava la papaina, un elemento dalla spiccata funzione proteolitica, quindi utile alla digestione delle proteine. Unita alla buona quantità di fibre, come spiegato poc’anzi, il frutto diventa quindi un alleato irrinunciabile per il benessere dell’intestino: oltre a favorire la digestione, in particolare delle carni, regolarizza il transito riducendo i fastidi dovuti alla stitichezza.

Grazie al buon apporto di vitamine A, C ed E, la papaya esprime un naturale effetto antiossidante, utile soprattutto per contrastare i segni del tempo. Queste vitamine, infatti, limitano l’azione dei radicali liberi e, per questo, sono d’aiuto per la salute e la bellezza di pelle e capelli, nonché al corretto funzionamento della rigenerazione cellulare. L’alto contenuto di potassio, nel mentre, garantisce un’azione rimineralizzante in caso di spossatezza fisica, mentre il magnesio è di immediata utilità per il rafforzamento dei muscoli. L’alto contenuto d’acqua, inoltre, spiega una funzione diuretica e drenante del frutto, ideale anche nelle diete dimagranti.

L’assunzione di papaya, tuttavia, potrebbe non sempre essere consigliata a tutti: oltre ad allergie e ipersensibilità personali, il contenuto di papaina – soprattutto quando il frutto è acerbo – potrebbe essere sconsigliato in gravidanza o in caso di patologie croniche. Per questo, si consiglia sempre di vagliare il parere del medico.

10 dicembre 2016
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